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El flash electrónico. Conceptos generales

El flash electrónico es la iluminación producida cuando en un tubo conteniendo gas se produce una súbita descarga de energía por corriente continua de alto voltaje. Es muy utilizado para fotografía en color y en blanco y negro porque ofrecen varias ventajas:

  1. El flash electrónico sirve para muchos miles de destellos.
  2. La duración del destello electrónico es mucho más corta que la del flash convencional y alcanza su intensidad máxima unas mil veces más deprisa que éste. Se sincroniza con todas las velocidades de los obturadores de hojas sin efectuar cambios en la exposición. Son normales las exposiciones equivalentes de 1/1.000 seg, y ciertas unidades proporcionan exposiciones de 1/10.000 seg. Por ello el flash electrónico se utiliza ampliamente para detener acciones rápidas.
  3. La iluminación del flash electrónico tiene una temperatura de color de unos 6.000 °K, valor tan próximo al equilibrio de color de la mayoría de las películas para luz de día, que raramente se necesita filtraje de corrección.

Tipos de flashes y componentes de un flash

El flash anular proporciona una luz polidireccional, sin sombras, por lo que es aconsejable para fotografía dental, asi como para retratos y toda clase de objetos pequeños. Lleva un regulador para la intensidad de salida.

Existen tres tipos fundamentales de unidades de flash electrónico:

  1. Unidades miniaturizadas con reflectores incorporados, integrados en la propia cámara o que caben fácilmente en un bolsillo. Pesan tan poco que pueden ser montadas en la zapata para accesorios de las cámaras de pequeño formato. La mayoría funcionan mediante pilas; algunas tienen adaptadores para su conexión a la red.
  2. Unidades profesionales portátiles con reflectores integrales, que se utilizan normalmente a mano alzada o montadas en un portaflash fijado a la cámara. Funcionan con pilas incorporadas, con una batería portátil o con un adaptador para cable o para ser conectado a la red.
  3. Unidades para estudio, que tienen una potencia elevada, aunque comparativamente son de gran tamaño y pesadas. La antorcha del flash está separada del suministrador de corriente, de modo que puede montarse fácilmente en cualquier posición con reflectores de modelos diversos (el reflector plegable de paraguas es el más común). El generador es algo grande y pesado; funciona con corriente alterna y normalmente puede activar dos o más antorchas de flash.

Cualesquiera que sean su tamaño y su potencia, todas las unidades de flash electrónico tienen los mismos componentes básicos: generador, tubo de flash, disparador y circuitos de control.

Fuentes de energía

Un condensador almacena la energía eléctrica suministrada por baterías o por un rectificador conectado a una fuente de corriente alterna. Las pilas pueden ser desechables o unidades recargables como las de níquel-cadmio. El condensador sólo requiere una alimentación continua de bajo voltaje, pero genera cientos o millares de voltios, necesarios para el tubo del flash. La mayoría de las fuentes de energía llevan incorporado un indicador luminoso que señala el momento en el cual la carga es suficiente para producir el destello del flash. El período que ha de transcurrir entre el final de un destello y el momento en el cual el condensador ha generado suficiente energía para el próximo destello recibe el nombre de tiempo de reciclaje o de recarga. Es de 6 a 10 seg para las unidades de pilas de bajo voltaje, y de sólo 2 a 3 seg para las que funcionan con corriente alterna. Algunos sistemas de alimentación de energía incluyen pequeños condensadores que pueden producir únicamente la cuarta parte o la mitad de la energía habitual, cuando no se necesita la máxima potencia luminosa. Con energía reducida, el tiempo de reciclaje es mucho más breve.

Tubo de flash

Un tubo de flash electrónico es una pieza alargada y hueca de cristal o de cuarzo llena de xenón, de criptón o de otros gases raros. El tamaño de los tubos varía desde menos de 6 mm de diámetro y 25 mm de longitud a unos 12 mm de diámetro y 10-12 mm de longitud. Los tubos de alta potencia tienen generalmente forma helicoidal para concentrar la luz de un tubo largo en un pequeño espacio. En cada extremo del tubo se halla un electrodo soldado.

Cuando se aplica a los electrodos un voltaje lo suficientemente elevado para completar el circuito a través del gas, la descarga de energía resultante produce una luz intensa durante una fracción de segundo. El tipo de gas contenido en el tubo determina el equilibrio de color de la descarga, y la presión del gas condiciona el voltaje requerido para causar el destello. Puesto que la mayoría de los tubos producen cierta energía ultravioleta y una mayor cantidad de luz azul que de luces verde y roja, el equilibrio de color de la luz tiene dominante azul. Por ello, en los flashes electrónicos compactos se suele disponer delante del tubo un reflector de tono cálido o un objetivo de plástico que absorbe los rayos ultravioletas. Los flashes directos de las unidades para estudio y los sistemas de tubo descubierto pueden requerir filtraje ultravioleta en el objetivo.

Existen tubos especiales de forma circular o anular. Estos tubos se colocan alrededor del objetivo para proporcionar una iluminación no dirigida, que resulta conveniente para muchas fotografías de objetos pequeños a distancias cortas.

Cada destello de flash produce cierta cantidad de calor; sin embargo, esta cantidad es inferior a la de una bombilla de flash convencional, aunque puede producir quemaduras. Esto sólo suele ocurrir cuando en el momento del destello hay algo en contacto con el tubo. No obstante, la sucesión de destellos a intervalos demasiado cortos durante un período prolongado puede producir el calor suficiente para afectar a la caja del flash o a sus cables.

Circuito de disparo

Cuando el gas está ionizado, el voltaje requerido para provocar el destello del tubo se reduce. El circuito de disparo aplica un alto voltaje instantáneo que ioniza el gas, con lo cual la operación puede realizarse con una alimentación a voltaje inferior y con menor acumulación en el condensador. Durante el funcionamiento, el circuito de disparo está conectado a los contactos de sincronización de la cámara o del obturador del objetivo. Generalmente dispone de un interruptor de prueba o de flash abierto para que la unidad pueda ser disparada aunque no esté conectada a un obturador. Si el alto voltaje necesario para disparar el tubo pasase a través de los contactos del obturador, los quemaría, acortando su vida útil. Suele utilizarse un repetidor o terminal de control remoto. Puede estar interconectado con otra unidad, para que disparen simultáneamente, o aceptar una célula fotoeléctrica de respuesta instantánea, que elimina la necesidad de cables de conexión. Algunas unidades de flash electrónico portátiles poseen un repetidor de célula incorporado.

El flash electrónico automático

Los flashes automáticos disponen de un sensor (arriba) que, previo ajuste de la sensibilidad de la película, mide la duración de destello necesaria para una exposición correcta.

Además del sistema de alimentación, el tubo de flash y el circuito de disparo, las unidades de flash automáticas incluyen circuitos de control que cortan la producción de energía cuando existe suficiente potencia para producir una exposición correcta. La clave del ontrol automático reside en una célula que recibe la luz reflejada por el sujeto. Esta célula controla un circuito de apagado o un circuito interruptor tiristor (rectificador controlado por silicio).

En una unidad de flash con circuito de apagado, la célula da energía a un "tubo negro" que descarga el voltaje no utilizado del condensador, sin producir luz adicional. El condensador debe recargarse completamente antes de que se produzca el siguiente destello. En un circuito de tiristor, el tubo de flash es desconectado sin extraer la energía del condensador. Cuando el destello ha sido muy breve, el tiempo de reciclaje puede reducirse en la mitad o más, ya que una parte de la carga eléctrica continúa en el condensador.

La cantidad de luz que recibe la célula depende de la distancia al sujeto. Algunas células tienen capacidades altas y capacidades bajas, para su utilización con los dos valores de diafragma básicos para sujetos situados a distancias de 1 a 7 m. Al ajustar el control de la célula de acuerdo con la sensibilidad de la película utilizada, se conecta aquélla a los circuitos de retardo, de manera que dispare el tubo o que conecte el interruptor en el momento en que se haya producido luz suficiente para una exposición correcta.


Sincronización del flash y velocidades de obturación

En la imagen de la izquierda se ha usado un velocidad de obturación demasiado alta. En la de la derecha, la velocidad de sincronización ha sido la correcta.

Debido a que los tubos de flash electrónico alcanzan su destello máximo muy deprisa, el obturador debe encontrarse totalmente abierto antes que el flash sea disparado. La sincronización X del obturador permite esta operación.

Algunos obturadores tienen terminales o posiciones separadas de sincronización M (para circuito de retardo) y X. Otros tienen una sola sincronización, en general del tipo X. El manual de la cámara indicará cuál es su caso. Si utiliza la sincronización M con el flash electrónico, obtendrá una exposición parcial o ninguna, ya que la unidad efectuará su destello cuando el obturador no esté convenientemente abierto.

Las unidades de flash electrónico portátiles para profesionales y las de estudio se conectan generalmente al terminal de sincronización X mediante un cable ligero. Muchas unidades de flash miniatura pueden sincronizarse por conexión de cables o a través de su zapata si la cámara tiene un accesorio conectado a los circuitos de sincronización. Muchas cámaras con punto de conexión sólo poseen una sincronización X; otras tienen un control X/M que debe situarse en la posición correcta.

Sincronización con obturador de plano focal

Un obturador de plano focal no se abre por completo a todas las velocidades. Este tipo de obturador tiene una cortinilla de dos piezas colocada a través del plano de la película o sensor. La primera cortinilla se abre para exponer la película a la luz que proviene del objetivo; la segunda cubre inmediatamente después la película. Con las velocidades rápidas, la segunda cortinilla empieza su movimiento cuando la primera sólo ha descubierto una pequeña porción de película. Asi se forma una ranura que se mueve a través de la película, dejando que la luz incida muy brevemente en toda ella. Debido a que el destello de un flash electrónico es muy corto, cuando se utilizan velocidades altas sólo quedaría expuesta la estrecha franja de película situada directamente detrás de la ranura formada por el obturador. Por esto, con los obturadores de plano focal la sincronización X únicamente es posible a velocidades lo bastante lentas para que la primera cortinilla haya descubierto por completo la película antes que la segunda empiece su movimiento. Con la mayo-ria de los obturadores esta velocidad es la que corresponde a 1/50 ó 1/60 seg o menos. Algunas cámaras pequeñas con obturadores de plano focal que se mueven verticalmente en lugar de horizontalmente permiten la sincronización X hasta a 1/125 seg, aproximadamente.

Calcular la exposición con flash

La ventaja de trabajar con flashes automáticos a distancias cortas estriba en que los destellos son muy breves, lo cual permite captar pájaros en vuelo, congelando el rápido aleteo. El tiempo de recarga es pequeño (inferior a 1 seg) y hace posible utilizar el flash a modo de estroboscopio.

Debido a que el tiempo de exposición es determinado por la duración del destello, la cantidad de exposición que recibe la película depende de la abertura del objetivo y de la distancia existente entre el flash y el sujeto. Cuando la unidad de flash está colocada junto a la cámara o se halla fijada en un lugar, el valor de diafragma constituye el único control posible de la exposición.

Con una unidad de flash automática puede determinarse la exposición correcta de la siguiente manera:

  1. Ajuste la unidad a la sensibilidad ASA utilizada.
  2. Sitúe la sincronización X en la cámara, conecte la unidad de flash y ajuste el obturador a una velocidad sincronizada (1/60 seg, 1/125, 1/200).
  3. Ajuste el objetivo a un valor de diafragma adecuado para la distancia del sujeto o la acción.

La mayoría de las unidades de flash automáticas ofrecen dos o más valores de diafragma; el más alto proporciona posibilidades a mayor distancia. Siempre que el sujeto, esté comprendido en esta distancia, no se requerirá ningún cambio en el ajuste de la cámara.


Número guía del flash

Los flashes electrónicos llevan un dial que indica el diafragma correcto para una sensibilidad y una distancia del flash al objeto determinadas. En los flases automáticos seleccionamos la sensibilidad y el número f/ y el sensor del flash calcula la intensidad del destello.

La exposición con una unidad no automática o con una unidad automática ajustada para utilización manual se determina a partir de un número guía. La mayoría de las unidades poseen tablas de número guía correspondientes a las sensibilidades de las películas más corrientes. Estos números relacionan la potencia del flash con la sensibilidad de la película; se utilizan para determinar el número f/ necesario para obtener una exposición correcta. El método consiste en dividir el número guía por la distancia entre el flash y el sujeto. Muchas unidades tienen discos graduados que efectúan esta división.

Ejemplo: Número guía para 25 ASA, 20; distancia entre el flash y el sujeto, 5 m. Puesto que 20:5 = 4, ajuste el objetivo a f/4.

Siempre que varíe la distancia entre el flash y el sujeto debe calcular una nueva abertura del objetivo a partir del número guía. En cambio, no requerirá reajuste si cambia la distancia entre la cámara y el sujeto, mientras no varíe la distancia entre el flash y el sujeto. Una manera práctica de determinar la distancia consiste en enfocar con precisión el sujeto desde el lugar del flash y leer la distancia en la escala de enfoque del objetivo.


Tiempo de recarga de un flash

Una vez que se ha disparado la unidad de flash electrónico, los condensadores del sistema de suministro de energía a la misma tardan varios segundos en recargarse. La mayoría de los flashes electrónicos tienen una luz indicadora que se enciende al cabo de unos 10 seg (según la unidad) para indicar que se puede producir otro destello. Pero entonces el flash tal vez proporcione únicamente el 65 % de su potencia luminosa total, ya que la luz indicadora no señala necesariamente cuándo los condensadores de la unidad están completamente cargados. El tiempo de recarga para la potencia luminosa total depende del sistema de suministro de energía, del tipo y del estado de las pilas, así como de otros factores. Una unidad con el sistema de suministro conectado a la red se suele recargar más deprisa que una unidad de pilas.

Para obtener mejores resultados fotográficos, espere hasta que la unidad se haya reciclado por completo antes de tomar la foto siguiente. Deje transcurrir al menos 30 seg entre los destellos, ya que los condensadores de una unidad corriente necesitan este tiempo para recargarse por completo. Las fotografías tomadas a una cadencia más rápida pueden no recibir la potencia luminosa completa. Esto produce fotografías subexpuestas, según la latitud de exposición de la película.

Pilas poco cargadas. A medida que las pilas de la unidad de flash pierden potencia con el uso y el tiempo, el período de reciclaje aumenta. Cuando la carga de la pila se halla por debajo del nivel necesario, la unidad pierde potencia luminosa, aunque todavía produzca destellos. El remedio consiste, por supuesto, en mantener las pilas en buenas condiciones, recargándolas si lo permiten, o bien comprando otras nuevas.


Desgaste de los condensadores de un flash

Otro factor que consume las pilas y causa pérdidas de potencia luminosa es la tendencia de los condensadores electrolíticos a desgastarse al cabo de aproximadamente un mes de inactividad. Cuando esto ocurre, se requiere cierto tiempo para regenerar los condensadores y recargarlos por completo. La regeneración eléctrica de los condensadores crea la capa aislante que separa la hoja de metal del electrolito. Esta regeneración puede afectar bastante a las pilas. A ser posible utilice un sistema de alimentación de corriente alterna en lugar de pilas. Cuando se haya utilizado la unidad durante varios días es conveniente conectar los condensadores a la red durante una hora, aproximadamente. Este método contribuye a asegurar que la unidad de flash producirá la potencia luminosa máxima.


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